Orcas, los lobos del mar

Desde siempre me han impresiado las orcas. Estos magníficos y titánicos animales son los mayores carnívoros del planeta pero de gran inteligencia. Por este motivo en este post vamos a tratar a otro miembro de la familia de los delfínidos, en concreto al de mayor tamaño, las orcas. Estos bellos animales pueden alcanzar hasta casi diez metros de longitud y pesar cinco toneladas y media. Además pueden llegar a vivir hasta los 90 años. Una cifra sorprendente y que muchos desconocen. ¿Estáis listos para un buen chapuzón por los mares del planeta para conocer mejor a estos bellos e inteligentes animales? ¡Comienza la inmersión!

 
Es muy probable que si citamos a las orcas la gran mayoría de nosotros tenga la imagen de estos fascinantes animales haciendo piruetas en algún parque acuático, o realizando números que demuestran su gran inteligencia. Pero esto no es nada comparado con la cantidad de cosas que pueden realizar en estado salvaje. Solo cuando estudiamos las orcas en libertad podemos darnos cuenta de su verdadero esplendor, majestuosidad, inteligencia, astucia o las diferentes técnicas de caza que emplean. Las orcas forman parte del orden de los cetáceos. A su vez pertenecen a la familia de los delfínidos, su nombre científico es Orcinus Orca. Existen diferentes poblaciones en diversos lugares del planeta. Se han podido observar en los mares del norte en Escandinavia, en las costas de Argentina, en las gélidas aguas del polo norte e incluso en nuestro mar Mediterráneo, entre otros lugares. Esto nos demuestra que son una familia que cuenta con un alto grado de adaptación al medio, fruto de su gran inteligencia.

orca

Las orcas son los animales carnívoros de mayor tamaño del planeta

Su dimensión y peso los convierten en el ejemplar de mayor tamaño de la familia de los delfínidos. Las orcas demuestran un pronunciado dimorfismo sexual, es decir que existen grandes diferencias entre el macho y la hembra. Por ejemplo, ellos suelen medir nueve metros de largo y pesar unos 5.500 kg de media en estado adulto. Mientras que las hembras alcanzan una longitud de 7,7 metros y un peso de 3.800 kilos. En cuanto a crías, suelen pesar entre 135 y 180 kg al nacer. Si lo comparamos con los 3 kilos que acostumbra a pesar un humano recién nacido, podemos ver con facilidad la gran diferencia de tamaño entre nuestras especies. Son animales de dimensiones colosales.

 
Otra diferencia anatómica es la aleta dorsal. La de los machos tiene una forma triangular más alargada y vertical, mientras que la de las hembras es de menor tamaño y tiene una mayor curvatura hacia atrás. Los biólogos marinos emplean estas diferencias para saber cuáles son los diferentes miembros de la manada y poder identificarlos mejor durante la caza. Estos datos son sorprendentes de por sí, al igual que también lo es su esperanza de vida. Las hembras acostumbran a vivir una media de 70 años, mientras que los machos alcanzan los 30 años. Hablamos de medias de edad, ya que se han observado ejemplares machos que pueden vivir hasta 50 años. Pero esta cifra es menor que la alcanzada por la hembra más vetusta con, nada más y nada menos que 90 años. Estamos hablando de esperanzas de vida similares a la nuestra. Este es solo uno de los motivos por los que debemos preservar y respetar a esta bella, imponente y desconocida especie.

orcas-jumping

A pesar de sus grandes dimensiones estos cetáceos son capaces de realizar multiples y bellas piruetas en el aire

Lobos del mar

Muchas personas se refieren a las orcas como los lobos del mar, ¿por qué? El motivo es el gran número de similitudes que ambas especies tienen: como la vida en manada, su gran inteligencia, la variedad de técnicas de caza o que siempre van comandados por un líder o guía. Todas estas cualidades también las poseen las familias de Orcinus Orca, pero existe una gran diferencia. En las manadas de lobos el máximo rango lo ostenta un macho que se denomina el alfa. Sin embargo, las orcas son familias matriarcales, por tanto siempre van dirigidas por una hembra que suele ser la que tiene mayor edad, por tanto, mayor experiencia y es la que toma las decisiones que el resto del grupo acata. Pasa lo mismo con los elefantes que también son sociedades matriarcales.

 
Al igual que los lobos, las orcas también tienen diferentes técnicas de caza dependiendo del objetivo que quieran abatir. Para ayudarnos a explicarlas vamos a contar con las descripciones de Tiu Simila, bióloga especializada en cetáceos y una de las pioneras en el estudio de las orcas en Noruega. En las costas de los países nórdicos se ha observado que las familias emplean una técnica llamada alimentación en carrusel. Se trata de un método muy complicado, que necesita de la coordinación de diferentes ejemplares y que emplean para capturar arenques, un pez muy difícil de cazar debido a su gran velocidad y que además forman bancos muy defensivos. Veamos cuáles son los pasos que realizan para darles caza.

orca manada

A la hora de cazar estos delfínidos emplean complejas estrategias de grupo

El primer paso consiste en separar a un grupo numeroso de arenques, para ello necesitan de la colaboración de un mínimo de tres ejemplares y un máximo de nueve. Por tanto, son estrategias de grupo que requieren gran coordinación, esto se consigue estando comunicados en todo momento. Cada miembro emite una serie de silbidos que ofrecen información al resto sobre su posición y la maniobra que realiza. Es como una danza marina en la cual todos los miembros han de realizar los pasos exactos, si no quieren que el banco de peces se escape o disgregue.

 
Una vez que han conseguido separar a un gran banco de arenques da inicio el segundo paso, el acorralamiento. En este punto podemos observar cómo las orcas empujan al grupo de peces hacia la superficie, para limitar sus movimientos y las vías de escape. Para ello nadan en rápidos círculos que compactan a los arenques y les hace forman una esfera. Esta esfera es más fácil de manejar para las orcas, pero también hace que sea más complicada la escapada de los peces. Durante el proceso se puede ver como las orcas muestran su vientre de color blanco al grupo de arenques para intimidarlos y evitar la huida. ¡Pero el espectáculo del acorralamiento no acaba aquí! Las inteligentes orcas también emplean las burbujas de aire que sueltan por el espiráculo para cortar las vías de escape y mantener al grupo de peces unidos. Con estas palabras define Tiu Simila las diferentes maniobras que se dan durante la estrategia de acorralamiento: lo que vemos en la superficie no es nada comparado con lo que ocurre bajo el agua. Cada orca tiene un papel. Es como un ballet, tienen que moverse de forma coordinada, comunicarse y decidir qué hacer a continuación. Y añade, las orcas deben impedir que los peces vayan al fondo, así que los obligan a subir a la superficie y nadan en torno a ellos para que formen una esfera.

aletas orca

En este gráfico podemos ver las diferencias de tamaño y forma que hay entre las aletas de macho y hembra

Una vez que han conseguido que el banco de arenques forme una esfera compacta, el siguiente paso es aturdirlos. Para ello emplean la cola. Con esta golpean a la esfera de peces con gran potencia. Como si de un martillo del mar se tratara. Imaginad lo que uno de esos coletazos nos provocaría a nosotros y ahora pensad en el efecto que puede tener en peces de un tamaño como son los arenques. Tras los coletazos algunos pececillos se quedan aturdidos y salen de la esfera. En este momento llega la hora de comer. Las orcas que giran alrededor del banco de peces van dando caza a los arenques que se quedan aturdidos y se separan de la manada. Pero, a diferencia de otras ballenas que abren la boca y tragan un gran número las orcas emplean otra técnica. Van capturándolos en pequeños números, simplemente los succionan. De esta manera con cada pasada van comiéndose los arenques aturdidos en pequeñas cantidades.
Tras haber explicado esta forma de caza podemos apreciar que son cazadores marinos con gran inteligencia y que emplean técnicas de grupo, en la cual cada miembro tiene un papel específico. Solo con colaboración, sincronía y astucia su trabajo en equipo tiene éxito. Tal y como hemos comentado antes las orcas se comunican en todo momento para saber dónde se encuentra cada una, su estado o qué papel está realizando durante la caza. Vamos a escuchar algunos tipos de llamadas que estos avispados e imponentes animales emplean para comunicarse:

 
Llamadas Orcas
Escuchamos ahora la vocalización de las orcas. Observaremos que mientras las llamadas son silbidos más largos, la vocalización son pequeños chasquidos combinados de de diferente forma.


Vocalización Orcas
A pesar de todas las horas que llevamos estudiando a los lobos del mar todavía existen muchas cosas que desconocemos sobre ellos. Sabemos que son seres que viven en familias numerosas y que se preocupan por sus vecinos La bióloga Simila explica que en 1996 encontraron una cría de orca con graves lesiones en la columna y en la aleta dorsal. Fruto de un impacto contra un barco y le pusieron el nombre de stumpy, que quiere decir gibosa, por la deformidad que tenía. Lo normal es que esta cría hubiera fallecido debido a que su lesión le impedía cazar como al resto. Pero, ¿saben lo que pasó? Pues resulta que el resto de la manada cuidó de ella a pesar de que sabía que era un miembro que no podía aportar nada a la familia. Pero lo sorprendente es que Stumpy no vivía y viajaba solo con una manada como hace las orcas. Vivían con 5 familias diferentes. Los miembros la alimentan, la protegen y la acompañan durante los viajes. Este tipo de comportamiento solo puede darse en animales que poseen vínculos sociales. Al igual que los lobos las orcas entienden que su fuerza reside en la familia, en la manada y esto les lleva a no solo pensar en sí mismas sino en el grupo. Reaccionan como una mente colectiva y no individual. Es posible que estos conocimientos ayuden a explicar por qué se encuentran manadas enteras varadas en las costas, cuando un miembro enferma y se dirige a la playa a morir, el resto se ven empujados fuertemente por esa mente colectiva y le  acompañan. Hemos comentado esta pequeña historia de la orca Stumpy para hacer ver a nuestros oyentes que nos encontramos ante seres que viven y piensa en comunidad antes que en el individuo. Esto demuestra que son sociedades avanzadas y cohesionadas, al igual que nosotros, el hombre.

 

Técnicas de caza
En este apartado vamos a explicar algunas de las diferentes técnicas de caza que emplean estos bellos titanes de nuestros mares. Hemos de subrayar que siempre es una hembra la que lidera al grupo y decide cuándo y cómo cazar.

 
Oleaje de colisión:
Este tipo de caza lo emplean las orcas que viven en las aguas árticas para capturar focas que se encuentran en lo alto de témpanos de hielo, es decir bloques de hielo de algunos metros de largo que se encuentran flotando en el agua. ¿Y qué hacen las orcas para derribarlas de esos bloques y que caigan al agua? Pues nadan en mandas de hasta 7 miembros cerca de esos témpanos  y provocan olas. Estas olas crean un oleaje que cocha contra el bloque de hielo y provoca que la foca caiga al agua, en ese momento otra orca le da caza y se reparten el botín.

mares orcas

En azul las zonas del planeta donde podemos encontrar orcas. Gracias a su inteligencia han podido copar diferentes y diversos lugares

Varamiento:
El varamiento es empleado por orcas de la Punta Norte, en Argentina, en las islas Crozet y también en diferentes lugares del océano índico. ¿En qué consiste? Los lobos del mar empujan a los leones marinos o a las focas hacia los rompientes de la costa impidiéndoles la huida. Por norma, los cazadores sincronizan sus ataques y embestidas para no quedar varados en las orillas donde hay menos profundidad. Pero, precisamente, es esa baja profundidad la que emplean para dar caza a sus presas. Si alguna orca queda varada el resto de la manada intentará ayudarle o esperarán a que suba la marea para que su compañero pueda escapar.

 

Persecución hasta el agotamiento
Esta estrategia es de la más simple de las 3 y es empleada por los miembros que viven en nuestro mar mediterráneo, cerca del estrecho de Gibraltar, el golfo de Cádiz o el mar de Alborán. Los miembros de la manada comienzan a perseguir a presas muy veloces como los atunes rojos que pueden alcanzar hasta los 7 nudos durante unos 30 minutos. El propósito es conseguir que la presa se agote, disminuya la velocidad y darle caza. Puede parecer sencillo pero los atunes son peces acostumbrados a recorrer grandes distancias y altas velocidades.

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Las mamás orcas son madres muy protectoras y no se separan de sus crías. Mientras tanto el pequeño se divierte realizando piruetas

Son solo tres ejemplos de diferentes técnicas de caza que emplean las orcas dependiendo del lugar en el que habitan. Observando a estos imponentes lobos del mar podemos ver que tienen una cultura propia, es decir un conjunto de modos de vida, costumbres y conocimientos que les permite desarrollar diferentes tipos de caza y de vida, y que se transmiten de una generación a otra en grupos colectivos.
Tras haber buceado por algunos de los mares del planeta ahora conocemos mejor a las orcas. Cetáceos curiosos, inteligentes, que se comunican entre sí, que cuidan de miembros que se encuentran débiles o enfermos, viven en grandes comunidades y emplean diferentes técnicas de caza dependiendo del lugar o la presa. No hay duda que nos encontramos ante una familia, los cetáceos, que demuestran unos conocimientos e inquietudes que, de seguro, muchos desconocíamos. Precisamente por esto hemos de seguir preservando nuestros mares, para poder seguir estudiando, conociendo y disfrutando de estos y otros fascinantes y maravillosos animales como son, las orcas, los lobos del mar.

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